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Investigación sobre la influenza aviar (influenza de las aves)

¿Por qué los CDC realizan una investigación sobre los virus de la influenza de las aves?

Si bien los virus de la influenza de las aves causan infecciones principalmente en las aves, estos virus a veces pueden causar infecciones en las personas y causarles enfermedades. Los virus de la influenza cambian constantemente (consulte cambios antigénicos menores y mayores) y a veces estos cambios resultan en el surgimiento de un nuevo virus de la influenza que puede diseminarse entre las personas y causarles infecciones fácilmente. Si esto ocurre, es posible que se desencadene una pandemia . La División de Influenza de los CDC es un Centro de Colaboración de la Organización Mundial de la Salud (OMS). En esta función, los CDC llevan adelante la vigilancia de los virus de la influenza en circulación para tomar decisiones informadas con respecto a la selección de los virus que se usarán en las vacunas contra los virus con potencial pandémico. A raíz de la posible amenaza que representan los virus de la influenza de las aves para la salud pública, los CDC también realizan investigaciones para obtener más información sobre estos virus; por ejemplo, dónde se diseminan, cómo lo hacen y qué tipos de enfermedades ocasionan. Esta información puede ayudar a los científicos a comprender mejor el riesgo que representan estos virus para la salud humana y puede ayudar a apoyar el desarrollo de herramientas y estrategias de prevención y tratamiento.

En los últimos años, dos virus de la influenza de las aves han sido los responsables de la mayoría de las infecciones en humanos: los virus H5N1 de influenza aviar de la HPAI (Forma altamente patógena de la influenza aviar) de origen asiático y H7N9 de origen asiático (Nota: el término "altamente patógeno" se refiere a la gravedad de la enfermedad que estos virus causan en las aves). Estos dos virus han causado enfermedades graves y muerte entre los seres humanos.

Por estos motivos, los CDC han dedicado recursos importantes y tiempo a monitorear las infecciones humanas y los cambios que experimentan estos y otros virus de la influenza aviar, como también a desarrollar virus de la vacuna y probar medicamentos antivirales para prevenir o tratar las infecciones humanas que ocasionan.

¿Cuál es el objetivo de esta investigación?

Los CDC llevan a cabo investigaciones de laboratorio de los virus de la influenza de las aves por importantes razones de salud pública, que incluyen las siguientes, entre otras:

  • desarrollar virus para usar en vacuna como parte de los esfuerzos de preparación para una pandemia;
  • hacer pruebas para observar si los virus de la influenza de las aves son susceptibles (sensibles) o resistentes a los medicamentos antivirales contra la influenza actuales, y monitorear los cambios que podrían indicar si estos virus se están volviendo resistentes;
  • desarrollar pruebas de diagnóstico y materiales sobre pruebas que puedan detectar de forma precisa y confiable las infecciones por los virus de la influenza de las aves específicos, como los virus H5N1 de origen asiático y H7N9 de origen asiático;
  • evaluar la inmunidad actual de los seres humanos a los virus de la influenza de las aves en circulación y determinar si las vacunaciones o exposiciones anteriores de las personas a otros virus de la influenza brindan protección cruzada contra los virus de la influenza aviar más nuevos;
  • comprender mejor las características de los virus de la influenza de la aves y los cambios (mutaciones) que experimentan que podrían hacer que estos virus produzcan infecciones en los seres humanos con mayor facilidad, ocasionen enfermedades más graves o se propaguen de manera efectiva y sostenida entre las personas u otros mamíferos;
  • hacer un seguimiento a nivel mundial de los lugares donde los virus de la influenza de las aves están infectando a las personas de modo que se puedan tomar las precauciones y medidas de salud pública adecuadas para minimizar los riesgos para la salud en esas áreas.

¿Qué investigaciones llevan adelante los CDC sobre los virus de la influenza de las aves?

Los CDC realizan pruebas de laboratorio sobre los virus de la influenza de las aves que incluyen, entre otras, estas: caracterización antigénica, resistencia antiviral, caracterización genética, serología y evaluación de la capacidad de los virus de la influenza de las aves de causar enfermedades y diseminarse en modelos animales. A continuación se incluye una explicación de esta investigación y su objetivo con respecto a la salud pública.

Caracterización genética

Caracterización genética - según se aplica en la investigación de la influenza de las aves - es el estudio de los genes de un virus de la influenza de las aves por medio de un proceso de laboratorio conocido como "secuenciación de genomas". A través de la secuenciación de genomas, los investigadores pueden determinar el orden y la estructura de los aminoácidos que se unen entre sí para formar las proteínas de un virus de la influenza. La comparación del orden de los aminoácidos en una secuencia con otras secuencias puede revelar variaciones que podrían afectar las características del virus de la influenza. Por ejemplo, el orden de estos aminoácidos puede afectar los factores como cuán bien se reproduce un virus durante la infección, cuán bien se disemina entre los organismos huésped o su susceptibilidad a las vacunas y los medicamentos antivirales. Los investigadores de la influenza usan la caracterización genética para comprender mejor estos indicadores y para evaluar el riesgo que representan estos virus para la salud pública. Todas las muestras del virus de la influenza enviadas a los CDC son sometidas a una secuencia genética como primer paso en el proceso de estudio del virus.

Caracterización antigénica

La "caracterización antigénica" es el análisis de las características superficiales de un virus de la influenza usando anticuerpos. Los investigadores de los CDC determinan las características antigénicas (inmunes) de un virus de la influenza para ayudar a evaluar cuál es el grado de relación entre diferentes virus de la influenza. Los bioquímicos de los CDC a cargo de la influenza llevan a cabo la caracterización antigénica como parte de los esfuerzos de vigilancia de la influenza globales para medir los posibles cambios en los virus de la influenza de las aves en circulación. Los datos de la caracterización antigénica ayudan a los expertos de los CDC a determinar si las vacunas contra la influenza de las aves actuales que se han almacenado por si surgiera una pandemia brindan protección contra los virus de la influenza de las aves en circulación o si se deberían desarrollar virus para la nueva vacuna. En algunas circunstancias, los CDC pueden preparar virus con antelación para que puedan usar los fabricantes de la vacuna para fabricar una vacuna en el futuro, si fuera necesario. La prueba más importante que se usa para realizar la caracterización antigénica es el ensayo de la inhibición de la hemaglutinina (Prueba de IH). Los CDC principalmente realizan la caracterización antigénica de los virus H5, H7 y H9 de la influenza de las aves pero pueden someter a pruebas a otros tipos de virus de la influenza de las aves que representan un riesgo para los seres humanos. Hay más información sobre la caracterización antigénica disponible en la página de los CDC sobre caracterización antigénica de la influenza.

Pruebas de resistencia antiviral

Las muestras de virus se analizan para determinar si son resistentes a cualquiera de los medicamentos antivirales para la influenza aprobados por la FDA. Esta información ayuda a determinar las recomendaciones sobre las políticas de salud pública relacionadas con el uso de los medicamentos antivirales contra la influenza. Actualmente los CDC recomiendan usar los medicamentos antivirales inhibidores de la neuraminidasa para prevenir y tratar la influenza en los Estados Unidos. Los inhibidores de neuromidasa son medicamentos que están diseñados para que se adhieran a la proteína neuraminidasa que se encuentra en la superficie de un virus de la influenza y así prevenir que el virus se reproduzca en el organismo huésped. (Hay más información sobre los medicamentos antivirales contra la influenza disponible en Tratamiento - Medicamentos antivirales). Las pruebas de resistencia antiviral incluyen el uso de un ensayo funcional específico, el ensayo sobre inhibidores de la neuraminidasa (NI), para ver si se inhibe la reproducción del virus ante la administración de los medicamentos que inhiben la neuraminidasa.

Serológico

La serología es el estudio del suero de la sangre. El suero contiene anticuerpos, los cuales son proteínas que genera el cuerpo en respuesta a una infección o a la vacunación. Los anticuerpos desempeñan un papel importante en la protección contra los virus de la influenza. La investigación serológica de la influenza que realizan los CDC implica el estudio de los anticuerpos de los seres humanos para comprender mejor si las personas ya cuentan con algún tipo de protección contra los virus de la influenza de las aves. Estos estudios pueden indicarles a los funcionarios de la salud pública si las personas dentro de la población de estudio son susceptibles a ser infectados por un virus en particular o si tienen protección inmunitaria contra la infección. Esta información es importante para determinar el potencial pandémico de un virus o su capacidad de diseminarse en una población. Además, la serología se utiliza para determinar la probabilidad de que las vacunas desarrolladas contra los virus de la influenza de las aves brinden la protección adecuada y si esta protección será efectiva contra los nuevos virus de la influenza de las aves que emergen.

Pruebas en animales

Los CDC llevan a cabo estudios en animales utilizando virus de la influenza de las aves para entender mejor cómo funcionan estos virus, tales como el grado de transmisión en los mamíferos y la gravedad y características de la enfermedad, y para evaluar la eficacia de las vacunas y otras intervenciones farmacéuticas de prevención.

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¿De qué manera la investigación de los CDC ayudó a mejorar las pruebas para los virus de la influenza de las aves?

Las investigaciones de los CDC han fortalecido la capacidad de los Estados Unidos y países extranjeros para detectar rápidamente los virus de la influenza de las aves. En febrero del 2006 y en septiembre del 2008, la Administración de Alimentos y Medicamentos de EE. UU. (FDA, por sus siglas en ingles) recogió pruebas de laboratorio estudiadas y desarrolladas por los CDC para identificar al virus H5N1 de la influenza de las aves de origen asiático en especímenes respiratorios humanos a fin de colaborar en el diagnóstico de presuntos casos. Desde entonces, los CDC han ampliado sus kits de prueba para detectar otros virus de la influenza de las aves, como el virus H7N9 de origen asiático, que comenzó a causar infecciones en humanos en China en 2013. Los kits de pruebas de los CDC para la influenza de las aves se han puesto a disposición de los laboratorios de salud pública estatales y se han compartido a nivel mundial con los Centros de Colaboración de la Organización Mundial de la Salud y centros internacionales de pruebas de diagnóstico de la influenza.

¿Qué es "la investigación de doble uso de la preocupación (DURC)"?

Los CDC solo realizan investigaciones sobre la influenza de las aves con el objetivo de aportar beneficios a la sociedad. Algunos tipos de investigaciones sobre la influenza de la aves que son beneficiosos para la sociedad también entran dentro de la categoría denominada "investigación de doble uso de la preocupación" (DURC). DURC se define como una investigación de las ciencias de la vida que, según lo que se cree actualmente, puede anticiparse con sensatez para proporcionar conocimientos, información, productos o tecnologías que podrían usarse incorrectamente y así representar una amenaza significativa con posibles consecuencias importantes para la salud y seguridad pública, los cultivos y otras plantas, los animales, el medio ambiente, el equipamiento militar o la seguridad nacional. DURC es un subgrupo de investigaciones denominadas "investigación de doble uso" (DUR). DUR se define como un tipo de investigación que es beneficioso para la sociedad y que también podría representar riesgos para la salud o la seguridad si se usa con malevolencia. Puede encontrar más información acerca de la DURC en La investigación de doble uso de la preocupación y la influenza de las aves: preguntas y respuestas.
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