Datos clave sobre la influenza

¿Qué es la influenza (gripe)?

La influenza es una enfermedad respiratoria contagiosa provocada por los virus de la influenza que infectan la nariz, la garganta y en algunos casos los pulmones. Este virus puede causar una enfermedad leve o grave y en ocasiones puede llevar a la muerte. La mejor manera de prevenir la influenza es vacunándose todos los años.

Síntomas de la influenza

La influenza puede causar una enfermedad leve o grave y en ocasiones puede llevar a la muerte. La influenza es diferente al resfriado. Por lo general, la influenza comienza de repente. Las personas con influenza a veces sienten algunos o todos estos síntomas:

  • fiebre* o sentirse afiebrado/con escalofríos
  • tos
  • dolor de garganta
  • secreción o congestión nasal
  • dolores musculares o corporales
  • dolores de cabeza
  • fatiga (cansancio)
  • algunas personas pueden tener vómitos y diarrea, aunque esto es más común en los niños que en los adultos.

*Es importante aclarar que no todas las personas con influenza tendrán fiebre.

Propagación de la influenza

La mayoría de los expertos considera que los virus de la influenza se transmiten principalmente a través de las pequeñas gotas que se producen cuando las personas con influenza tosen, estornudan o hablan.  Estas gotitas pueden caer en la boca o en la nariz de las personas que se encuentran cerca. Siendo algo poco frecuente, una persona puede llegar a contraer la influenza si toca una superficie o un objeto contaminado con el virus de la influenza y luego se toca la boca, la nariz o los ojos.

¿Cuántas personas se enferman a causa de la influenza cada año?

Un estudio de los CDC del 2018 que se publicó en Clinical Infectious Diseasesícono de sitio externo analizó el porcentaje de la población estadounidense que contrajo la influenza mediante dos métodos diferentes y comparó los hallazgos. Ambos métodos arrojaron resultados similares que sugirieron que, en promedio, cerca del 8 % de la población estadounidense contrae la influenza cada temporada, con un rango de entre el 3 % y el 11 %, según la temporada.

¿Por qué la estimación del 3 % al 11 % difiere del rango del 5 % al 20 % citado anteriormente?

La estimación del 5 % al 20 % que se cita comúnmente tenía base en un estudio que analizó la enfermedad sintomática y asintomática de la influenza, lo que significa que también incluyó a personas que pudieron haber tenido influenza pero que jamás se enteraron porque no manifestaron síntomas. El rango del 3 % al 11 % es una estimación de la proporción de personas que tienen la enfermedad sintomática de la influenza.

¿Quiénes son más propensos a contraer la influenza?

El mismo estudio publicado en CIDícono de sitio externo descubrió que los niños son los más propensos a enfermarse a causa de la influenza y que las personas de 65 años de edad en adelante son las menos propensas a contraer la influenza. Los valores de incidencia promedio (o índice de ataque) por grupo etario fueron del 9,3 % para niños de 0-17 años, 8,8 % para adultos de 18-64 años y 3,9 % para adultos de 65 años de edad en adelante. Es decir que los niños menores de 18 años tienen más del doble de probabilidades de desarrollar una infección sintomática por el virus de la influenza que los adultos de 65 años de edad en adelante.

¿Cómo se estima la incidencia estacional de la influenza?

La infección por el virus de la influenza es tan común que solo se puede estimar la cantidad de personas infectadas cada temporada. Estas estimaciones estadísticas tienen base en tasas de hospitalización por la influenza calculadas por los CDC que se ajustan para hacer una estimación de la cantidad total de casos de infecciones por el virus de la influenza en los Estados Unidos durante una determinada temporada de influenza.

Las estimaciones para la cantidad de casos de infección luego son divididas por el censo demográfico para estimar la incidencia estacional (o el índice de ataque) de la influenza.

¿La incidencia de la influenza estacional cambia según la gravedad de la temporada de influenza?

Sí. La proporción de personas que contrae la influenza varía. Un documento publicado en CIDícono de sitio externo reveló que entre el 3 % y el 11 % de la población estadounidense contrae la infección y manifiesta los síntomas de la influenza cada año. La estimación del 3 % surge de la temporada 2011-2012, en la cual predominó el virus H1N1 clasificado como de poca gravedad. La incidencia estimada de influenza durante dos temporadas fue de aproximadamente el 11 %; en la temporada 2012-2013 predominó el virus H3N2 clasificado como de gravedad moderada, mientras que en la temporada 2014-2015 predominó el virus H3N2 clasificado como de mucha gravedad.

Tabla 1. Estimaciones de la incidencia de la influenza sintomática por temporada y grupo etario, Estados Unidos, 2010-2016
Temporada  Virus predominante(s) Gravedad de la temporada Incidencia, %, por grupo etario
0-4 años 5-17 años 18-49 años 50-64 años ≥65 años Todas las edades
2010-11 A/H3N2, A/H1N1pdm09 Moderada 14.1 8.4 5.3 8.1 4.3 6.8
2011-12 A/H3N2 Baja 4.8 3.6 2.5 3.1 2.3 3
2012-13 A/H3N2 Moderada 18.6 12.7 8.9 14.3 9.9 11.3
2013-14 A/H1N1pdm09 Moderada 12.4 7.2 9.2 13 3.4 9
2014-15 A/H3N2 Alta 150 12.7 7.8 12.9 12.4 10.8
2015-16 A/H1N1pdm09 Moderada 11.1 7.4 7.1 11 3.5 7.6
Medio 13.2 7.9 7.4 12 3.9 8.3
Periodo de contagio

Usted puede contagiar la influenza a otra persona antes de saber que está enfermo, y también mientras lo está.

  • Las personas con influenza son más contagiosas en los primeros 3 a 4 días después de la aparición de la enfermedad.
  • Algunos adultos sanos pueden contagiar a los demás desde 1 día antes de que se manifiesten los síntomas y hasta 5 a 7 días después de contraer la enfermedad.
  • Algunas personas, en especial los niños y las personas con sistemas inmunitarios debilitados, podrían causar contagios por un tiempo más prolongado.
Aparición de los síntomas

El tiempo desde la exposición de una persona al virus de la influenza hasta el comienzo de los síntomas es de aproximadamente  2 días, pero puede oscilar entre 1 a 4 días.

Complicaciones por la influenza

Las complicaciones de la influenza pueden incluir neumonía bacteriana, infecciones del oído, sinusitis y agravamiento de las afecciones crónicas, como insuficiencia cardiaca congestiva, asma o diabetes.

Personas con alto riesgo de contraer influenza

Cualquiera puede contraer la influenza (incluso las personas sanas) y los problemas de salud graves a causa de la influenza pueden surgir a cualquier edad; sin embargo, algunas personas tienen alto riesgo de presentar complicaciones graves por la influenza si se enferman. Esto incluye a personas de 65 años de edad en adelante, personas de cualquier edad con ciertas afecciones crónicas (como asma, diabetes o enfermedades cardíacas), mujeres embarazadas y niños menores de 5 años.

Cómo prevenir la influenza estacional

La primera medida y la más importante en la prevención contra la influenza es vacunarse todos los años. Se ha demostrado que la vacuna contra la influenza reduce la aparición de enfermedades relacionadas con la influenza y el riesgo de sufrir complicaciones graves a causa de esta enfermedad que pueden dar lugar a hospitalizaciones o incluso la muerte. Los CDC también recomiendan tomar medidas preventivas diarias (como mantenerse alejado de las personas que están enfermas, cubrirse la boca y nariz al toser y estornudar y lavarse las manos con frecuencia) para ayudar a disminuir la propagación de microbios que causan enfermedades respiratorias (nariz, garganta y pulmones), como lo es la influenza.

Diagnosticar influenza

Es muy difícil distinguir entre la influenza y otras enfermedades respiratorias virales o bacterianas teniendo en cuenta únicamente los síntomas. Hay pruebas para diagnosticar la influenza. Más información disponible:  Diagnosticar influenza.

Tratamiento de la influenza

Hay medicamentos antivirales contra la influenza que se pueden utilizar para tratar la influenza.

Más información disponible: "Influenza estacional, más información.”

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