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Influenza en murciélagos

Preguntas y respuestas

¿Qué es la influenza en murciélagos?

La influenza en murciélagos se refiere a los virus de influenza encontrados en murciélagos. La influenza en murciélagos fue descubierta en "pequeños murciélagos de hombros amarillos" en Guatemala, durante un estudio realizado por expertos de los CDC y la Universidad del Valle en 2009 y 2010 en Guatemala*. Actualmente, los virus de influenza en murciélagos solo han sido detectados en murciélagos de hombros amarillos. Se requieren pruebas adicionales para determinar si los virus de influenza en murciélagos se encuentran en otros tipos de murciélagos. Las investigaciones de laboratorio en los CDC sugieren que estos virus tendrían que someterse a cambios significativos para poder infectar y diseminarse fácilmente entre los seres humanos. Los murciélagos de hombros amarillos de tamaño pequeño no son oriundos de los Estados Unidos, pero son comunes en América Central y Sudamérica.

¿La influenza en murciélagos representa una amenaza para la salud humana?

Investigaciones preliminares de laboratorio en los CDC sugieren que las células humanas no resisten el crecimiento de los virus de influenza en murciélagos en el tubo de ensayo. Esto sugiere que los virus de influenza en murciélagos no pueden crecer o duplicarse en los seres humanos y tendrían que sufrir cambios significativos para poder infectar y diseminarse fácilmente entre los seres humanos. Sin embargo, pruebas del genoma de los virus de influenza en murciélagos plantean que sus genes internos son compatibles con los virus de influenza en seres humanos, por lo que los científicos de los CDC no pueden descartar la posibilidad de que estos virus puedan llegar a infectar a los seres humanos. Para obtener más información, consulte la pregunta que aparece a continuación titulada "¿Cómo podrían los virus de la influenza en murciélagos infectar y diseminarse entre los seres humanos?"

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Murciélago de hombros amarillos encontrado en Guatemala. Fotografía: cortesía de CDC/OID/NCEZID - Amy T. Gilbert.
Murciélago de hombros amarillos encontrado en Guatemala. Fotografía: cortesía de CDC/OID/NCEZID - Amy T. Gilbert.

¿Cómo podrían los virus de la influenza en murciélagos podrían infectar y diseminarse entre los seres humanos?

Los genes internos de los virus de influenza en murciélagos son compatibles con los virus de la influenza humana, por lo tanto, es posible que estos virus puedan intercambiar información genética con los virus de la influenza humana a través de un proceso llamado "redistribución". La redistribución se produce cuando dos o más virus de influenza infectan una célula única, que permite a los virus intercambiar información genética. La redistribución a veces puede llevar a la aparición de nuevos virus de la influenza capaces de infectar a los seres humanos.

Sin embargo, aún no se conocen las condiciones necesarias para la redistribución entre los virus de influenza humana y los virus de influenza en murciélagos. Otro animal (como cerdos, caballos o perros) tendría que actuar como "puente", lo que significa que este animal tendría que ser infectado con este nuevo virus de influenza en murciélagos y el virus de influenza humana para que ocurra la redistribución. Se necesitan estudios adicionales para determinar la probabilidad de que ocurra esta redistribución en la naturaleza, entre los virus de influenza humana y en murciélagos.

¿Por qué es importante para la salud pública el descubrimiento de la influenza en murciélagos?

El descubrimiento de la influenza en murciélagos es importante para la salud pública porque los murciélagos representan una nueva especie animal que puede actuar como una fuente de virus de influenza. Los virus de influenza ya son conocidos por causar enfermedades y diseminarse entre otros animales, incluyendo pájaros domésticos y silvestres, cerdos, caballos y perros, con brotes esporádicos entre focas, ballenas, hurones y gatos. Los CDC y expertos en enfermedades del mundo controlan los virus de influenza que circulan en los animales porque las pandemias anteriores del siglo 20, así como la pandemia de influenza H1N1 2009, fueron causadas por virus de influenza en animales que tenían la capacidad de infectar y diseminarse fácilmente entre los seres humanos.

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¿Los virus de influenza en murciélagos pueden causan enfermedades graves en seres humanos?

Es necesario realizar estudios adicionales para comprender mejor la gravedad de la enfermedad que podría asociarse con la infección del virus de la influenza en murciélagos. En su forma actual, la influenza en murciélagos no parece ser el prototipo ideal para contagiar y causar enfermedades en los seres humanos. De hecho, no se observó ningún síntoma de enfermedad entre los murciélagos infectados.

¿Qué nos enseñó el descubrimiento de la influenza en murciélagos acerca de los virus de influenza?

El descubrimiento de la influenza en murciélagos ha aclarado la evolución de los virus de influenza A, B y C. Es posible que muchos de los genes internos de este nuevo virus de influenza en murciélagos sean descendientes de familias de virus de influenza que alguna vez circularon más ampliamente siglos anteriores, y que ahora están extintas, o aún por descubrir.

¿En qué se diferencia el virus de influenza en murciélagos de otros virus de influenza?

El virus de influenza en murciélagos descubierto en Guatemala es muy diferente de otros virus de influenza en humanos y animales. Todos los virus de influenza A tienen proteínas de superficie hemaglutinina (HA), y hasta el descubrimiento de este virus, solo se sabía de la existencia de 16 tipos diferentes (o "subtipos") de proteínas HA en la naturaleza. Este nuevo virus en murciélagos es lo suficientemente diferente de los subtipos preexistentes para que los científicos de los CDC lo clasificaran como un nuevo subtipo, denominado "H17". El otro gen proteína-codificación de superficie del virus, neuraminidasa (NA), también es extraordinariamente diferente de los virus de influenza conocidos. Es posible que este gen provenga de antiguos virus de influenza en murciélagos que están extintos o aún por descubrir. Para obtener información adicional sobre biología de los virus de influenza e imágenes del virus de influenza, véase Los virus de la influenza y Imágenes de virus de la influenza.

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¿Cómo fue descubierto este virus de influenza en murciélagos?

El descubrimiento del virus de influenza en murciélagos fue posible por el trabajo de campo realizado por el Centro de Regional de Detección Global de la Enfermedad (GDD) de los CDC en Guatemala, en colaboración con el Programa de Descubrimiento de microbios patógenos, de los CDC; el Programa sobre la Rabia, de los CDC, y la Universidad del Valle de Guatemala.

Se capturaron un total de 316 murciélagos sanos de 21 especies diferentes en ocho localidades en el sur de Guatemala durante dos años consecutivos, 2009 y 2010. Como parte del estudio, se recogieron 180 murciélagos en mayo de 2009 y 136 murciélagos en septiembre de 2010. Con la ayuda del Centro Regional de GDD en Guatemala y la Universidad del Valle, el programa sobre la Rabia de los CDC de la Oficina de enfermedades infecciosas y GDD de los CDC marchó a la vanguardia en el hisopado de los murciélagos. Se recogieron muestras rectales y tejidos de cada uno de los murciélagos. (Videos que muestran cómo se recogen las muestras de murciélagos en Guatemala están disponibles aquí y aquí.)

El Programa de descubrimiento de microbios patógenos de la División de Enfermedades Virales de los CDC analizó los hisopados que dieron negativo para la rabia con el objetivo de detectar otros virus patógenos. Las pruebas iniciales para la detección del virus llevadas a cabo por el Programa de Descubrimiento de microbios patógenos determinó que tres de los 316 murciélagos dieron positivo para la influenza. Todos eran de una sola especie conocida como murciélagos de hombro amarillo de tamaño pequeño.

El Programa de descubrimiento de microbios patógenos de los CDC pudo identificar y secuenciar el genoma completo del nuevo virus utilizando instrumentos de secuenciación de alto rendimiento en el laboratorio (específicamente secuenciación 454 Pyro y Illumina GAIIx) en los laboratorios de los CDC en su sede de Atlanta y en la unidad de secuenciación de la Universidad de Emory, respectivamente.

* "A distinct lineage of influenza A virus from bats" de Suxiang Tong et al. PNAS 2012.

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